imec.istartData science and data security

10 min

Informatieoverload? De zoekmachine van ONTOFORCE geef betekenis aan jouw data

Met een recente investeringsronde van 4,3 miljoen euro achter de rug, een nieuwe co-CEO en plannen om een sales office op te zetten in de Verenigde Staten is het imec.istart portfolio bedrijf ONTOFORCE goed op weg om een succesvolle scale-up te worden.

Scroll

Van start-up tot scale-up

Het product achter ONTOFORCE is het semantische zoekplatform DISQOVER dat momenteel vooral gebruikt wordt door farmaceutische en biotechbedrijven. ONTOFORCE werd opgericht in 2011 en was één van de eerste start-ups die geselecteerd werd voor het imec.istart programma. Sindsdien heeft de start-up – die nog steeds samenwerkt met imec – haar vleugels gespreid. Zo hebben ze onlangs een financieringsronde afgerond waarbij ze een bijkomende 4,3 milljoen euro opgehaald hebben en lanceerden ze hun product op de Amerikaanse markt. Het komende jaar willen ze volop inzetten op het uitbreiden van hun sales in de VS, o.a. door deel te nemen aan de Flanders New York Accelerator.

DISQOVER: een nieuwe generatie zoekmachine

We worden overspoeld door een overvloed aan informatie. Er is zoveel data dat het bijna onmogelijk wordt om op een efficiënte manier het antwoord op onze vragen te vinden. Hans Constandt (CEO en stichter van ONTOFORCE) botste zelf op dit probleem toen hij enkele jaren geleden relevante, wetenschappelijke studies zocht die zijn zoontje – die worstelde met een leerprobleem – konden helpen. Vanuit die ervaring groeide het idee voor DISQOVER. In essentie is DISQOVER een geoptimaliseerde zoekmachine die semantische technologie gebruikt om data uit verschillende databanken met elkaar te verbinden op een snellere en efficiëntere manier. Het platform was oorspronkelijk bedoeld als B2C toepassing, maar wordt momenteel vooral gebruikt binnen de farma- en biotechindustrie. 

Hans Constandt legt uit: “Er bestaan duizenden databanken voor medisch onderzoek, klinische trials, literatuurstudies, patiëntenonderzoek, enz. Vooraleer een nieuw onderzoek opgestart wordt, moeten wetenschappers eerst weten wat er al onderzocht is – zowel intern als extern – in hun onderzoeksdomein, bv. de toepassing van groeihormonen bij de behandeling een ziekte. Maar in veel bedrijven zit zelfs interne informatie in wel honderd verschillende databanken die elk hun eigen logica en interface hebben. De zoektocht naar achtergrondsinformatie wordt daardoor erg tijdrovend. DISQOVER kan hier verandering in brengen.

Ons platform brengt al deze databanken – zowel interne als publieke bronnen – samen, integreert de data, zoekt verbanden en visualiseert het zoektraject.

Eén van de grote voordelen van DISQOVER is dat we semantische technologie inzetten om logische, maar vaak verborgen, connecties tussen data te onthullen. Zo kan je makkelijk data uit meerdere verschillende bronnen combineren. Op die manier kunnen bedrijven enorm veel tijd en geld besparen die ze vervolgens kunnen investeren in onderzoek naar nieuwe medicatie en therapie.”

Het ONTOFORCE-team heeft slechts drie dagen nodig om een werkend platform op te zetten, volledig aangepast aan de noden van een specifieke klant. Het platform bevat niet alleen publieke databanken, maar ook de interne databanken die binnen het bedrijf gebruikt worden. Zo wordt alle kennis samengebracht in één toegankelijke omgeving. Na een trial van twee maanden krijgen bedrijven de kans om een jaarlijkse licentie per gebruiker te nemen. Met deze aanpak heeft ONTOFORCE reeds meerdere farmaceutische en biotechbedrijven overtuigd. Op het Bio-IT World Conference 2017 in Boston gaf de multinational Amgen US zelfs een presentatie over de voordelen die DISQOVER hen biedt. Ze waren vooral enthousiast over het feit dat het platform zowel interne als commerciële data toegankelijk maakt voor hun werknemers, waardoor ze – zonder interne experten over dit onderwerp te moeten raadplegen – toch gemakkelijk gerelateerde studies konden vinden. Hans Constandt: “Die presentatie was een grote mijlpaal voor ons. Hun steun heeft heel veel deuren geopend en nieuwe klanten aangebracht. Uiteindelijk is er geen betere marketing tool dan mond-tot-mond reclame.”

Hoewel ONTOFORCE zich momenteel vooral richt op de farma- en biotechindustrie, is het basisplatform van DISQOVER vrij toegankelijk. Iedereen die wil, kan dus met de nieuwe zoekmachine experimenteren. Zo kunnen bijvoorbeeld patiënten of hun familieleden het platform gebruiken om meer specifieke, wetenschappelijke informatie te vinden over hun ziekte en mogelijke therapieën. 

Hans Constandt: “Onlangs kreeg ik een telefoontje van een vader die me wou bedanken omdat hij – net wanneer ze de hoop bijna wilden opgeven – via onze tool een medische trial gevonden had waaraan zijn kind kon deelnemen. Zoiets brengt ons natuurlijk geen geld op, maar dit soort verhalen geven me wel erg veel positieve energie.”

Flanders New York Accelerator: if you can make it there, you can make it anywhere…

ONTOFORCE was één van de eerste start-ups die in 2011 deelnam aan het imec.istart programma. Hans Constandt: “Ook nadat ons imec.istart traject afgelopen was, zijn we blijven samenwerken met imec en met IDLab, een imec onderzoeksgroep aan de UGent, via een aantal verschillende projecten. Ik ben vooral erg dankbaar voor het netwerk dat imec voor ons opengesteld heeft, zowel in België als internationaal. Toen we voor het eerst onze software in de VS wilden lanceren (in Boston), heeft imec ons geholpen om de eerste contacten te leggen. En nu ondersteunen ze ons opnieuw via het Flanders New York Accelerator programma. Ook al startte dat programma slechts enkele dagen geleden, toch heb ik nu al het gevoel dat we de juiste keuze gemaakt hebben en dat we zijn waar we moeten zijn.” 

De Flanders New York Accelerator (FNYA) is een initiatief van het Vlaamse Ministerie van Innovatie, ERA (Entrepreneurs Roundtable Accelerator), Flanders Investment & Trade en imec. Het doel van het programma is om veelbelovende Vlaamse start-ups sneller te laten groeien tot scale-ups door hen te helpen om hun product te lanceren op de Amerikaanse markt. ONTOFORCE is één van de zes bedrijven die geselecteerd werden om deel te nemen aan het eerste traject, dat loopt van 22 januari tot 13 april 2018.

Lies Boghaert (imec.istart coördinator internationalisatie): “Wat dit programma zo interessant maakt, is dat onze Vlaamse start-ups echt volledig ondergedompeld worden in een Amerikaans netwerk van mentoren en partners. Bovendien krijgen ze de kans om in een inspirerende co-working space te werken samen met andere start-ups in ERA’s kantoren in Midtown Manhattan. Tijdens dit programma van drie maanden krijgen ze de kans om heel gespecialiseerde workshops en verschillende netwerkevents bij te wonen. ERA wijst bovendien elke start-up een mentor uit de VS toe die hen begeleidt en hen in contact brengt met de juiste mensen binnen hun veld.”

Via de FNYA hoopt ONTOFORCE om hun klantenbestand in de VS uit te breiden, maar ze zijn niet nieuw op de Amerikaanse markt: ze hebben al één investeerder uit de VS en vorig jaar genereerden ze 80% van hun omzet van 1,3 miljoen in de VS. In 2018 willen ze hun omzet verdubbelen, o.a. door sterk in te zetten op een uitbreiding van hun sales in de VS. Ze hebben ook concrete plannen om een sales office op te zetten in New York en hebben net hun eerste Amerikaanse werknemer aangenomen.

Ook al zoekt ONTOFORCE opportuniteiten in de VS, toch blijven ze sterk geworteld in België. Hans Constandt: “We zullen binnenkort een sales office opzetten in de VS, maar ons development team blijft sowieso in België, want hier zit de lokale expertise en know-how die we nodig hebben. We hebben recent ook een nieuwe financieringsronde afgerond waarmee we 4,3 miljoen euro hebben opgehaald en er twee nieuwe Belgische investeerders bijkregen, namelijk Korys en de biotechpionier Annie Vereecken. Onze huidige aandeelhouders, PMV en LRM, stapten ook mee in deze investeringsronde.”
 
De prille start: advies voor andere beginnende ondernemers

Voor andere beginnende start-ups heeft Hans Constandt het volgende advies: “Als start-up krijg je geen tweede kans. Er is erg weinig ruimte om te falen. Je moet ervoor zorgen dat je zo snel mogelijk een werkend product hebt – het moet niet perfect zijn, maar het moet werken en tonen wat je idee waard is. Zodra je een aantal betalende klanten hebt – bij voorkeur grote spelers – wordt het een pak makkelijker om anderen te overtuigen. Natuurlijk moet je product ook beantwoorden aan de noden van de markt. In ons geval biedt DISQOVER een oplossing voor een reëel probleem binnen de farma- en biotechindustrie.”

Wanneer gevraagd naar de sleutel van hun eigen succes, is zijn eerste, intuïtieve antwoord onmiddellijk “mensen”. Hans Constandt: “Menselijk capitaal is essentieel. De afgelopen jaren hebben we een team van gepassioneerde en complementaire mensen gerecruteerd.

Ik ben ervan overtuigd dat je moet durven toegeven wat je eigen beperkingen zijn en je vervolgens moet laten omringen door mensen die net op deze vlakken uitblinken.

Je kan niet alles zelf doen. Ons succes is het resultaat van het harde werk van ons hele team, van onze geweldige HR en financiële experts, onze office manager, onze topontwikkelaars en onze datawetenschappers. Daarom hebben we ook recent Dirk Pollet als nieuwe co-CEO aangetrokken. We zijn nu zo snel aan het groeien dat het goed is om er een ervaren persoon bij te hebben die ons kan ondersteunen in dit proces.”
 

Meer weten?

  • Wil je meer weten over de andere internationalisatie-initiatieven van imec.istart, lees dan dit artikel.

Biografie Hans Constandt 

Hans Constandt behaalde een bachelor in de geneeskunde, een master in de biotechnologie en een master in informatiewetenschappen. Na zijn studies voerde hij een aantal verschillende jobs uit, van onderzoeker in de bio-informatica aan de UGent, tot senior IT-analyst en data-architect. In 2002 startte hij zijn 11-jaar durende carrière bij Eli Lilly, eerst als account manager bio-informatica, dan als senior business leader en uiteindelijk als global lead van grootschalige knowledge management projecten. Ondertussen behaalde hij een master in innovatie en ondernemen bij de Vlerick Management School en later werd hij ook nog eens MIT alumnus (via een business accelerator programma waaraan ONTOFORCE deelnam). Als ondernemer en innovator wil hij een digitale transformatie en disruptie veroorzaken in de industrie. Daarbij staan de voordelen van slimmere, open data voor hem centraal. In deze context ontving hij in 2017 de EIT Venture Award en werd ONTOFORCE in 2014 geselecteerd als één van de Gartner Cool Vendors.

Deze website maakt gebruik van cookies met als enige doel het analyseren van surfgedrag, zonder enige commerciële insteek. Lees er hier meer over.

Accepteer cookies