De telecomindustrie volgt met veel interesse de ontwikkeling van een gloednieuwe chip door imec spin-off Pharrowtech; een chip die miljoenen gezinnen eenvoudig, snel én kostenefficiënt van een supersnelle breedbandverbinding kan voorzien. Wim Van Thillo (CEO van Pharrowtech) en Olivier Rousseaux (senior venture development manager bij imec) vertellen over het potentieel en de unieke features van de Pharrowtech-chip, en over hoe de imec spin-off precies tot stand is gekomen.  


Breedband: even essentieel als water, verwarming en elektriciteit
 

Een huis zonder breedbandverbinding (en dus zonder tv, internet of online spelletjesplatformen), wie kan het zich nog voorstellen? Eigenlijk is die breedbandverbinding de laatste jaren zelfs zo vanzelfsprekend geworden dat het enkel opvalt wanneer ze er niet is. Geen wonder dus dat breedbandconnectiviteit vaak omschreven wordt als een vierde, essentiële, nutsvoorziening – naast water, verwarming en elektriciteit.

Er bestaan vandaag verschillende technologieën om woningen van breedband te voorzien, elk met hun voor- en nadelen:

  • Heel vaak wordt gebruik gemaakt van de koperen telefoonbekabeling die in de meeste huizen en appartementen al aanwezig is. Deze oplossing – ook bekend als digital subscriber line (DSL)-technologie – kan erg snel worden geïnstalleerd: er moeten immers geen nieuwe kabels worden getrokken. Maar dat is meteen ook het belangrijkste nadeel van DSL: vermits de technologie gebruik maakt van relatief oude bedrading kan ze slechts een beperkte snelheid – van enkele tientallen megabit per seconde (Mbp/s) – aan. DSL-technologie begint dan ook nu al tegen zijn limieten te botsen.

  • Coax-kabels, die gebruikt worden om kabel-tv aan te bieden, zijn vandaag een populair alternatief. Ook zij zijn vaak al aanwezig in bestaande woningen en ondersteunen – in theorie – hogere snelheden dan DSL. Het grote nadeel van een kabelnetwerk is echter dat je de infrastructuur moet delen met alle gebruikers in je buurt. Dus: hoe meer kabelabonnees in je buurt, hoe lager de bandbreedte waarover jij exclusief kan beschikken.
     
  • Om echt hoge snelheden te kunnen ondersteunen – 1 gigabit per seconde (Gbp/s) en meer – en klaar te zijn voor toekomstige applicaties zoals virtual reality (VR) wordt de laatste jaren vooral gekeken naar glasvezeltechnologie. Omdat de installatie ervan echter gepaard gaat met de uitrol van een volledig nieuw netwerk, is glasvezeltechnologie een erg dure en complexe optie. Om Duitsland als voorbeeld te nemen: als je de meer dan 40 miljoen Duitse gezinnen van een glasvezelaansluiting zou willen voorzien, en je kan effectief tienduizend gezinnen per werkdag aansluiten, dan heb je nog meer dan 20 jaar nodig om het hele land te bestrijken. Zo gaan we er dus ook niet geraken.    

 

Fixed wireless access en Pharrowtech: de ‘new kids on the block’

"Precies daar ligt de toegevoegde waarde van het ‘fixed wireless access’-concept. Bedoeling is om woningen eenvoudig, snel én kostenefficiënt te voorzien van supersnel vast internet, via een draadloze verbinding,” zegt Wim Van Thillo, CEO van Pharrowtech. “Onze fixed wireless access oplossing maakt gebruik van millimetergolf (mmWave) technologie, en opereert in de niet-gelicentieerde 60GHz-frequentieband."

“Het belangrijkste verschil met de draadloze communicatietechnologieën die we vandaag gebruiken, zoals mobiel internet, wifi en bluetooth, is dat die beperkt zijn tot frequenties beneden 6GHz. Fixed wireless access netwerken op basis van 60GHz-technologie daarentegen kunnen beschikken over meer dan tien maal de gangbare bandbreedte, waardoor je effectief een draadloze verbinding kan installeren die de snelheid van glasvezel evenaart.”

"Bovendien is de technologie makkelijk bij de gezinnen thuis te installeren: je hoeft enkel een bakje aan de muur of op het dak te bevestigen, in het zicht van een antenne bij jou in de buurt. Zo kan je op een eenvoudige manier – en zonder grote infrastructuurwerken – hele wijken binnen een paar weken voorzien van een supersnelle breedbandverbinding. Dat is de technologie waarop we met Pharrowtech onze zinnen hebben gezet", aldus Van Thillo.


Een wereldprimeur


Voorwaarde voor die vlotte uitrol is natuurlijk de beschikbaarheid van een robuuste technologie – en precies daar maakt Pharrowtech het verschil.

"Pharrowtech is de eerste chip supplier die – op basis van CMOS procestechnologie – een carrier-grade  60GHz mmWave-oplossing voor de fixed wireless access markt aanbiedt", stelt Wim Van Thillo.

“Met imec IP als basis werken we momenteel aan een chip die volledig is afgestemd op de specifieke vereisten van deze markt. Zo moeten de chips bijvoorbeeld robuust genoeg zijn om te blijven opereren, zelfs in extreme weersomstandigheden. Bovendien kunnen we producenten van telecomapparatuur de ondersteuning bieden die zij nodig hebben om succesvolle, geïntegreerde oplossingen aan hun klanten voor te stellen. En tenslotte halen we een superieure technische performantie. Die combinatie van factoren maakt van Pharrowtech een unieke speler in dit domein.”  

In 2020 staan de ontwikkeling, de labotesten en de field trials van de chips op het programma. In 2021 kan dan de volumeproductie opgeschaald worden.

Technologie met een marktpotentieel van enkele honderden miljoenen gebruikers


Naast de fixed wireless access markt richt Pharrowtech zich ook op de ondersteuning van draadloze augmented reality (AR) en virtual reality (VR)-toepassingen.

“Voor de talloze AR/VR-applicaties die momenteel in ontwikkeling zijn – en dan voornamelijk voor het aansturen van draadloze headsets – wordt vandaag een beroep gedaan op wifi. We merken echter nu al dat het wifi-spectrum in sneltempo aan het dichtslibben is. Wanneer er dan ook nog eens AR/VR-toepassingen ondersteund moeten worden, gaat het zeker fout lopen,” zegt Wim Van Thillo. “Maar ook hier biedt onze 60GHz mmWave-chiptechnologie dus soelaas.”


Een start-up die snel producten op de markt wil brengen


Wat ook vaststaat, is dat Pharrowtech niet van enige ambitie gespeend is.  

“Al onze investeerders – imec.xpand, Bloc Ventures en het KBC Focus Fund – zijn venture capitalists die niet zomaar een organische, lineaire groei vooropstellen. We hebben dan ook de ambitie om ons team snel te versterken en een organisatie op poten te zetten die binnen de twee jaar op grote schaal producten kan bouwen en ondersteunen,” aldus Wim Van Thillo.

Innovatie in de schoot van imec – van idee tot spin-off

Imec heeft – sinds zijn eigen opstart in 1984 – de creatie van spin-offs altijd actief ondersteund. Tot ongeveer 2,5 jaar geleden resulteerde dat in een gemiddelde van één spin-off per jaar. Maar vandaag willen we meer doen, en elk jaar minstens vijf nieuwe ventures naar de markt begeleiden,” zegt Olivier Rousseaux, senior venture development manager bij imec. “We steunen daarvoor onder meer op de creativiteit van onze eigen onderzoekers; en zij hebben ideeën te over voor disruptieve technologieën die op termijn kunnen leiden tot een spin-off.”

Het innovatieproces zelf ziet er als volgt uit:   

  • Tweemaal per jaar initieert het imec innovatieteam een interne oproep voor innovatieve ideeën die potentieel kunnen uitgroeien tot een spin-off;
  • Na de presentatie van die (technische) ideeën door de imec onderzoekers gaat het imec innovatieteam gedurende drie à vier maanden samen met hen aan de slag – zodat het marktpotentieel nauwkeurig kan worden onderzocht;
  • De meest beloftevolle ideeën (zo’n 20% tot 30% van het totaal) worden toegelaten tot de volgende ronde, waarin ze de financiële middelen krijgen voor een incubatietraject (de zogenaamde ‘timebox’);  
  • Die timebox omvat een periode van zes tot twaalf maanden waarin businessplannen worden gemaakt, het team wordt versterkt en mogelijke investeerders worden warm gemaakt voor de venture.

Voor de imec onderzoekers is het doorlopen van dit traject een unieke kans om hun ideeën te vertalen in een concreet spin-off-concept dat op termijn kan uitgroeien tot een solide venture, geruggensteund door een professioneel team en geëngageerde investeerders.

Wij begeleiden onze spin-offs dus vanaf het eerste idee tot het moment waarop de start-up klaar is om opgericht te worden – met een volledig team en met de juiste investeerders aan boord. Maar vaak blijft het imec innovatieteam ook daarna nog met zijn spin-offs in contact. Dat kan zijn als deel van het bestuur, maar ook om de verdere interacties, samenwerking en onderzoek met imec te stroomlijnen, besluit Olivier Rousseaux.  

 

Over Wim Van Thillo

Wim Van Thillo is als CEO verantwoordelijk voor de strategie, bedrijfsontwikkeling en bedrijfsvoering van Pharrowtech. Wim heeft meer dan 10 jaar ervaring op het vlak van onderzoek naar en de ontwikkeling van 60 GHz oplossingen. Als programmadirecteur voor imecs cellulaire, wifi- en mmWave-transceivers vervulde Wim een essentiële rol bij het vormgeven van de R&D-roadmap en het becijferen van het potentieel van opkomende draadloze technologieën. Hij behaalde een PhD in elektrotechniek en een kandidaatsdiploma handelsingenieur aan de Katholieke Universiteit Leuven en was een gastonderzoeker aan de UC Berkeley.

Over Olivier Rousseaux

Sinds juni 2018 is Olivier Rousseaux, als lid van het imec innovatieteam, betrokken bij de creatie van baanbrekende imec ventures. Hij heeft een brede zakelijke en technologische achtergrond – met een PhD in elektrotechniek van de Katholieke Universiteit Leuven en een executive MBA van de Solvay business school. Tijdens een eerste carrière bij imec leidde Olivier de WL onderzoeksgroep (Holst Centre) en richtte hij WiPulse op om UWB draadloze communicatietechnologieën op de markt te brengen. Na deze eerste passage bij imec ging hij gedurende 10 jaar aan de slag in de industrie – eerst als strategieconsultant voor de Boston Consulting Group en vervolgens bij Commscope, een Amerikaans bedrijf voor telecommunicatieapparatuur waar hij verschillende functies bekleedde op het gebied van productmanagement, bedrijfsontwikkeling en bedrijfsstrategie.

Deze website maakt gebruik van cookies met als enige doel het analyseren van surfgedrag, zonder enige commerciële insteek. Lees er hier meer over. Lees ook ons privacy statement. Sommige inhoud (video's, iframes, formulieren,...) op deze website zal pas zichtbaar zijn na het accepteren van de cookies.

Accepteer cookies